Arriba, arriba y lejos: el pterosaurio más grande del mundo ha saltado para volar

Arriba, arriba y lejos: el pterosaurio más grande del mundo ha saltado para volar

diciembre 9, 2021 0 Por RenzoC

Con una envergadura de alrededor de 40 pies, el pterosaurio gigante Quetzalcoatlus es el animal más grande conocido para llevar al cielo. Pero conocido solo por unos pocos huesos fosilizados del oeste de Texas, cómo un animal tan masivo fue transportado por el aire fue principalmente una cuestión de especulación.

Algunos piensan que se balanceó hacia adelante con las puntas de sus alas como un murciélago vampiro. O que ganó velocidad corriendo y revoloteando como un albatros. O que no ha volado en absoluto.

Pero según una nueva investigación, la criatura gigante probablemente saltó, saltando al menos 8 pies en el aire antes de levantar sus alas.

El descubrimiento es parte del estudio de pterosaurios más completo hasta la fecha y uno de los muchos que provienen de una nueva colección de investigaciones sobre Quetzalcoatlus publicada por la Sociedad de Paleontología de Vertebrados el 8 de diciembre.

Visto en películas, cómics y suspendido de los techos de los museos, el gigante «Texas Pterosaur» ha sido un elemento básico de los medios desde que fue descubierto en 1971 por Douglas Lawson, entonces un estudiante graduado de 22 años en geología en la Universidad de Texas en Austin. , en el Parque Nacional Big Bend.

Sin embargo, la ciencia no se ha mantenido al día con la imagen popular del pterosaurio. Aparte de las primeras descripciones de Lawson sobre los fósiles, casi no se ha publicado ninguna investigación científica basada en el estudio directo de los huesos.

Esta nueva colección de investigación, una monografía que consta de una introducción y cinco estudios, ayuda a remediar esto, dijo el coeditor de la colección, Matthew Brown, director de las Colecciones de Paleontología de Vertebrados de la Universidad de Texas en Austin en Jackson.

«Esta es la primera vez que tenemos algún tipo de estudio completo», dijo Brown. «Aunque Quetzalcoatlus se conoce desde hace 50 años, ha sido poco conocido».

Las colecciones de UT contienen todos los fósiles conocidos de Quetzalcoatlus. La investigación involucró un estudio exhaustivo de todos los huesos de Quetzalcoatlus confirmados y sospechosos, junto con otros fósiles de pterosaurios recuperados de Big Bend. Esto llevó a la identificación de dos nuevas especies de pterosaurios, incluida una nueva especie más pequeña de Quetzalcoatlus con una envergadura de 18 a 20 pies.

Brian Andres, quien comenzó a estudiar Quetzalcoatlus como estudiante en la Jackson School y ahora es investigador postdoctoral en la Universidad de Sheffield, realizó el análisis y nombró a la nueva especie Quetzalcoatlus lawson en honor a Lawson.

Si bien la especie más grande se conoce a partir de solo una docena de huesos, hay cientos de fósiles de las especies más pequeñas. Esto proporcionó suficiente material para que los científicos reconstruyeran un esqueleto casi completo de las especies más pequeñas y estudiaran cómo volaba y se movía. Luego aplicaron sus conocimientos a su primo mayor.

La investigación biomecánica fue dirigida por Kevin Padian, profesor emérito y curador emérito de la Universidad de California, Berkeley, y coeditor de la colección de investigación.

«Los pterosaurios tienen charranes enormes, que es donde se unen los músculos de vuelo, por lo que no hay duda de que eran voladores fantásticos», dijo.

Las dos especies de Quetzalcoatlus llamaron hogar a Big Bend hace unos 70 millones de años, cuando la región era un bosque siempre verde en lugar del desierto de hoy. Pero cada uno llevó un estilo de vida distinto, según Thomas Lehman, quien comenzó su investigación como estudiante de doctorado en la Escuela Jackson y ahora es profesor en la Universidad Tecnológica de Texas.

Al examinar el contexto geológico en el que se encontraron los fósiles, Lehman determinó que el Quetzalcoatlus más grande pudo haber vivido como las garzas actuales, cazando solo en ríos y arroyos. Las especies más pequeñas, por el contrario, parecían congregarse en los lagos, durante todo el año o estacionalmente para aparearse, con al menos 30 individuos encontrados en un solo sitio fósil.

A lo largo de los años, investigadores y artistas han imaginado a Quetzalcoatlus como un skimmer, un coleccionista y un limpiador de calles. En su estudio, Lehman presenta a Quetzalcoatlus como un investigador que utilizó sus largas mandíbulas desdentadas para tamizar cangrejos, gusanos y almejas del fondo de ríos y lagos.

El ex director de colecciones de paleontología de vertebrados de UT, Wann Langston, Jr., ha pasado décadas estudiando Quetzalcoatlus. Pero no pudo publicar la mayoría de sus hallazgos antes de morir en 2013. Para reconocer sus contribuciones, Langston figura como coautor de dos de los estudios.

Darren Naish, un paleozoólogo y experto en pterosaurios que no participó en la investigación, dijo que la ciencia presentada en la monografía es una bendición para la ciencia de los pterosaurios y servirá como trampolín para futuras investigaciones.

“Decir que este trabajo es muy esperado es quedarse corto. La buena noticia es que ofrece mucho, brindando el mejor tratamiento para este icónico animal «, dijo.» Nunca antes se había reunido información tan detallada sobre los azdárquidos (la familia de los pterosaurios que incluye a Quetzalcoatlus) en el mismo lugar, lo que significa que el trabajo servirá como estudio de referencia estándar de este grupo durante años, posiblemente décadas, por venir «.

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