El plástico creará más contaminación climática que el carbón en los Estados Unidos para 2030, según un nuevo estudio

El plástico creará más contaminación climática que el carbón en los Estados Unidos para 2030, según un nuevo estudio

octubre 26, 2021 0 Por RenzoC

El plástico está en todas partes. Desde los estómagos de los peces de aguas profundas hasta las heces humanas, desde la nieve ártica hasta las ráfagas de viento en el desierto remoto, el subproducto del petróleo y el gas, apenas un siglo después de que se sintetizara por primera vez en un laboratorio, se ha convertido prácticamente en una característica omnipresente. todos los ecosistemas de la Tierra y todos los aspectos de la vida moderna.

También está desempeñando un papel clave en el cambio permanente del clima del planeta que ha llegado a dominar.

El plástico ya produce el 3.8% de las emisiones de gases de efecto invernadero del mundo durante su ciclo de vida, aproximadamente el doble de la contaminación del calentamiento global arrojada por los aviones. Según un nuevo análisis realizado por el grupo de expertos Beyond Plastics de Bennington College, para fines de esta década, la industria del plástico por sí sola en los Estados Unidos es capaz de eclipsar la huella de carbono de las centrales eléctricas de carbón restantes del país.

Los datos recién compilados sobre las 10 etapas de producción, uso y eliminación de plástico muestran que la industria del plástico de EE. UU. Está liberando al menos 232 millones de toneladas de gases de efecto invernadero por año, lo que equivale a 116 centrales eléctricas de carbón de tamaño mediano.

Aproximadamente el 65% de las plantas de carbón activas del país se han retirado en la última década, sin embargo, el extraordinario crecimiento de la industria del plástico en los EE. UU. Amenaza con contrarrestar cualquier progreso climático que haya logrado el mayor emisor histórico del mundo en un momento en el que la nación está luchando por codificar su cambio de los combustibles fósiles a la ley.

Si bien se espera que las emisiones de las centrales eléctricas, el transporte y la industria ocupen un lugar central en la cumbre climática de las Naciones Unidas en Escocia el próximo mes, el plástico está prácticamente ausente de la agenda climática global. Y a pesar del enfoque en la crisis de los desechos plásticos que se acumulan en los edificios y matan la vida silvestre acuática, la propuesta de la administración Biden para descarbonizar la economía de los EE. UU. Pasa por alto de manera similar la huella de carbono de la industria.

“Cuando la mayoría de la gente piensa en el problema de los plásticos, piensa en la contaminación del agua y en el hecho de que el reciclaje de plástico ha sido un fracaso. No piensan en el cambio climático «, dijo Judith Enck, presidenta de Beyond Plastics que anteriormente pasó ocho años como administradora regional en la Agencia de Protección Ambiental.» Pero esta es una fuente importante y creciente de emisiones de gases de efecto invernadero «.

Construcción de la planta de craqueo de etano del condado de Beaver de Shell Chemicals en Potter Township, Pensilvania, en mayo de 2020.

En todo el país, particularmente en los estados donde la fracturación hidráulica, o fracking, ha hecho que las materias primas de combustibles fósiles para la producción de plásticos sean baratas y fácilmente disponibles, la industria y sus emisiones han crecido rápidamente. En 2020, las emisiones de plástico aumentaron en 10 millones de toneladas con respecto al año anterior, aunque la producción global de gases de efecto invernadero disminuyó temporalmente en general debido a que los cierres pandémicos cerraron automóviles y fábricas.

Otras 12 plantas de plástico están actualmente en construcción, y otras 15 en construcción, probablemente agreguen otros 40 millones de toneladas de contaminación por gases de efecto invernadero cada año para 2025.

El carbono que atrapa el calor ciertamente no es el único contaminante que emiten estas plantas. La contaminación del aire cerca de las plantas de craqueo, el tipo de instalación donde el gas se calienta a una temperatura lo suficientemente alta como para romper los combustibles en moléculas más pequeñas, una materia prima principal o ingrediente básico, para plásticos, contiene más de 100 productos químicos, incluidos benceno, tolueno, carcinógeno y xileno. Las comunidades en las que se construyen estas instalaciones experimentan tasas tan desproporcionadas de cáncer de pulmón, asma y enfermedades de órganos que el infame corredor petroquímico denso de Luisiana se conoce internacionalmente como «Callejón del Cáncer».

Según el informe, más del 90 por ciento de las emisiones de carbono que la industria del plástico informa a la Agencia de Protección Ambiental contaminan solo 18 comunidades, principalmente a lo largo de las costas de Louisiana y Texas. Es más probable que los residentes sean pobres y no blancos. Aquellos que viven a menos de tres millas de estos distritos petroquímicos ganan un 28 por ciento menos que el hogar promedio de EE. UU. Y tienen un 67 por ciento más de probabilidades de ser personas de color, según el informe.

Para realizar la investigación, Beyond Plastics reclutó a la firma de investigación ambiental con sede en Maine Material Research para recopilar datos de emisiones públicas que las empresas de plásticos envían a la EPA, el Departamento de Comercio y el Departamento de Energía. Los datos reportados por la industria mostraron 114 millones de toneladas de gases de efecto invernadero solo en 2020.

Pero esto solo ofreció una visión limitada de la huella de carbono de los plásticos. Después de recopilar los datos regulatorios, los investigadores calcularon las emisiones de las importaciones y exportaciones de plásticos y tuberías que transportan combustibles básicos. Al hacerlo, identificaron 118 millones de toneladas adicionales de contaminación por gases de efecto invernadero solo el año pasado.

En un puerto de Italia se encontraron máscaras desechadas para protegerse contra el COVID-19.

Laura Lezza a través de Getty Images

En realidad, el número real probablemente sea aún mayor. Esta estimación no incluye, por ejemplo, los gases liberados por los desechos plásticos que se deterioran en los océanos.

Sarah-Jeanne Royer, investigadora del Centro de Investigación de Escombros Marinos de la Universidad del Pacífico de Hawai que ha estudiado las emisiones de los plásticos, dijo que la comprensión pública de la rapidez con que los plásticos se deterioran y emiten gas aún no ha alcanzado los resultados recientes.

«Ya sea que se trate de contaminación plástica o plástico que está básicamente en uso, producirá diferentes tipos de gases de efecto invernadero», dijo Royer, quien no participó en el informe pero revisó sus hallazgos para HuffPost. “Pensamos muy a menudo en las emisiones del proceso de producción o quizás de las plantas de reciclaje al final de su vida útil. Pero todavía no tenemos un número para la cantidad total de cuando el plástico está expuesto al medio ambiente ”.

A esta crisis, dijo, se suma el hecho de que cuando los desechos plásticos se rompen en el océano o en los vertederos, expanden la superficie expuesta y aumentan las emisiones de cada pieza de basura con el tiempo.

«En todo caso», dijo sobre el informe Beyond Plastics, «esto es quedarse corto».

Entre las tendencias más preocupantes que documenta el informe se encuentra el surgimiento de una industria naciente conocida como reciclaje químico. A veces llamado «reciclaje avanzado», el proceso implica fundir plástico sólido en hornos de alta temperatura. Las materias primas líquidas resultantes, en lugar de convertirse en nuevos plásticos, como implica el término «reciclaje», se venden, en muchos casos, como fuel oil.

La industria del reciclaje de productos químicos, aunque aún emerge, está plagada de fallas, incluido el colapso de proyectos en tres continentes, según una encuesta de Reuters publicada en julio. De los 35 proyectos de reciclaje químico evaluados por la EPA en diciembre pasado, solo seis operaron a escala comercial o de demostración, mientras que muchos resultaron en juicios y acuerdos de servicios no pagados, y dos llevaron a los directores ejecutivos a enfrentar juicios multimillonarios por fraude.

Sin embargo, los estados de todo el país están promulgando leyes para estimular la industria eximiendo a las plantas de reciclaje de productos químicos de las regulaciones ambientales locales. Si se construyeran todos los recicladores químicos propuestos por el país, las plantas y la combustión del combustible resultante podrían emitir 18 millones de toneladas adicionales de gases de efecto invernadero al año, según el informe Beyond Plastics.

“Cuando la mayoría de la gente piensa en el problema de los plásticos, piensa en la contaminación del agua y en el hecho de que el reciclaje de plástico ha sido un fracaso. No piensan en el cambio climático ».

– Judith Enck, presidenta de Beyond Plastics en Bennington College

«No me sorprenden los hallazgos principales», dijo Sangwon Suh, ecólogo industrial de la Escuela Bren de Ciencias y Gestión Ambiental de la Universidad de California en Santa Bárbara, que no participó en el informe pero revisó una copia avanzada para el HuffPost. «El plástico produce una gran cantidad de emisiones de gases de efecto invernadero a lo largo de su ciclo de vida, mientras que el público apenas lo nota, ya que sus emisiones tienden a estar ocultas detrás de la cadena de suministro».

Advirtió que el carbón también emite más carbono durante su ciclo de vida de lo que revelan la mayoría de las cifras que citan la contaminación que produce cuando se quema. Pero a diferencia del carbón, que los científicos dicen que debe eliminarse durante la próxima década para evitar que el calentamiento global alcance niveles catastróficos, «los plásticos con emisiones netas de gases de efecto invernadero son posibles a escala global» si los productores reciclan. equipar las instalaciones con tecnología de captura de carbono, dijo Suh, señalando un estudio del que fue coautor y publicado en la revista Science este mes.

Los desechos de la industria del plástico y el impacto climático no son los únicos problemas sociales que deberían requerir el escrutinio del gobierno. Los precios de los plásticos están aumentando, y el polipropileno, un ingrediente principal en la mayoría de los plásticos, se disparó un 135% en el transcurso de 2021, según un informe separado publicado esta semana por el Instituto de Análisis Económico y Financiero de la Energía. El análisis concluyó que la industria requiere una mayor supervisión de los precios de las empresas que producen la mayoría de los productos básicos, especialmente los gigantes del petróleo y el gas que han confiado cada vez más en sus divisiones de plásticos para compensar la caída.

“A medida que los países finalmente comienzan a eliminar gradualmente la quema de combustibles fósiles para energía y transporte, la demanda de combustibles fósiles está disminuyendo. Con desesperación, la industria de los combustibles fósiles está considerando los plásticos como un mercado sustituto, como explica este informe «, escribió Enck en la introducción del informe.» Los plásticos son el Plan B de la industria de los combustibles fósiles. Pero no hay un plan B para el resto de nosotros «.

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