El polvo de asteroides ayuda a resolver el misterio de la extinción de los dinosaurios

El polvo de asteroides ayuda a resolver el misterio de la extinción de los dinosaurios

marzo 7, 2021 0 Por RenzoC


Más del 99% de todos los organismos que alguna vez han vivido en la Tierra están ahora extintos. La mayoría de ellos murieron en silencio. Sin embargo, en la historia de la Tierra ha habido cinco grandes eventos de extinción masiva, conocidos como los Cinco Grandes, en los que muchas especies se han extinguido al mismo tiempo.

Cada uno de los cinco grandes eventos causó al menos un 40% de pérdida de todas las especies de la Tierra. Sin embargo, los humanos guardan un resentimiento particular contra el más reciente, que puso fin repentinamente a la historia de los dinosaurios de 160 millones de años. Fue la extinción del Cretácico-Paleógeno, y sucedió hace 66 millones de años, acabando con aproximadamente el 75% de todas las especies de la Tierra en ese momento. Con la excepción de las tortugas marinas y los cocodrilos, ningún animal de cuatro patas de más de 25 kg sobrevivió.

Después de décadas de acalorados debates, los científicos se han decantado por dos grandes teorías sobre las causas de esta extinción. La primera posibilidad es el impacto de un asteroide que creó el cráter de impacto Chicxulub de 180 km de ancho en la península de Yucatán en México. En segundo lugar, una serie de erupciones en un área volcánica conocida como Trampas Deccan en India.

La semana pasada, un equipo internacional de científicos con datos de cuatro laboratorios independientes publicó un estudio que afirma haber puesto fin al debate. Dicen que el culpable es el asteroide de 12 km de ancho.

¿Un caso cerrado?

El estudio examinó muestras de rocas recolectadas del cráter, que ahora está bajo el agua. Encontraron una capa de lodo terrestre mezclado con «polvo espacial» que contiene el elemento iridio, que se puede encontrar en altas concentraciones en los meteoritos pero que es raro en la corteza terrestre. Esta capa era cuatro veces más gruesa en el cráter de impacto que en el área circundante.

El equipo encontró una capa de sedimento de 5 cm inmediatamente debajo de la piedra caliza del Paleógeno temprano, el período geológico que comenzó inmediatamente después de la extinción. Esta fina capa de sedimento tenía concentraciones de iridio de una parte por mil millones, en comparación con 0,04 partes por mil millones en la corteza terrestre.