¿Es el carbono el “cultivo” del futuro?

¿Es el carbono el “cultivo” del futuro?

junio 5, 2021 0 Por RenzoC

Una creciente conciencia y preocupación por el medio ambiente, los cambios en la política gubernamental, el reingreso de Estados Unidos al Acuerdo de París y una fuerte demanda de compensaciones de carbono indican un apetito por un tipo diferente de cultivo agrícola: el carbono.

“Ha habido una creciente cantidad de discusiones sobre cómo crear una forma para que los agricultores obtengan crédito por las prácticas amigables con el clima que han implementado o implementarán en sus operaciones”, dijo Joe Outlaw, codirector de política agrícola y alimentaria. Centro en la Facultad de Agricultura y Ciencias de la Vida de Texas A&M y economista con el Servicio de Extensión AgriLife de Texas A&M. “Una de estas formas es a través de la agricultura de carbono que permitiría la captura o secuestro del carbono orgánico del suelo, haciendo posible vender créditos de carbono a las empresas para que puedan compensar sus emisiones de gases de efecto invernadero”.

Sin embargo, muchas preguntas sobre la eficacia de la agricultura de carbono y su valor para el agricultor siguen sin respuesta. ¿Habrá incentivos para atraer a suficientes agricultores para que funcione? ¿Cuántos problemas habrá para implementar y monitorear estos métodos de captura de carbono? ¿Se beneficiarán algunos agricultores más que otros? ¿Se acreditarán a los agricultores las acciones que ya han tomado para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero?

El ciclo del carbono

El carbono pasa constantemente por la Tierra. La energía de la luz del sol funciona como combustible para el ciclo del carbono, un proceso natural que mueve el carbono a través de nuestra atmósfera, biosfera, pedosfera, litosfera y océanos.

“La actividad humana ha creado la necesidad de extraer enormes cantidades de carbono fósil profundamente secuestrado en forma de combustibles fósiles”, dijo Katie, de Texas A&M AgriLife Research, científica de fertilidad del suelo en el Departamento de Ciencias del Suelo y Cultivos de Lubbock. “Cuando se queman, estas formas densas de carbono liberan enormes cantidades de dióxido de carbono”.

Dijo que ahora se está liberando más dióxido de carbono que la vida vegetal terrestre y que los océanos pueden reabsorberse naturalmente. Este exceso de dióxido de carbono forma un manto en nuestra atmósfera, atrapando el calor del sol y provocando cambios en el clima.

En todo el mundo, se estima que los suelos contienen alrededor de 10 veces la cantidad de carbono en la atmósfera, mucho más que el que se encuentra en la vegetación normal.

“El cultivo de carbono se considera una forma de ayudar a restablecer el equilibrio dentro del ciclo del carbono”, dijo Lewis. “También ayuda al suelo a desarrollar la resistencia a la sequía y aumentar la productividad agrícola de forma natural”.

¿Qué es el cultivo de carbono?

“La idea detrás del cultivo de carbono es bastante simple: eliminar el exceso de carbono de la atmósfera y almacenarlo en el suelo, donde facilitará el crecimiento de las plantas”, dijo Lewis.

El cultivo de carbono implica la implementación de prácticas agrícolas que mejoran la velocidad a la que el dióxido de carbono se elimina de la atmósfera y se convierte en materia vegetal y materia orgánica del suelo. Funciona mediante la aplicación de métodos agrícolas como la labranza cero o la labranza conservadora para una alteración mínima del suelo, el acolchado, el compostaje, la rotación del ganado y el uso de cultivos de cobertura como formas de secuestrar el carbono del suelo.

“La pérdida de carbono del suelo se debe principalmente a la eliminación de materiales vegetales que contienen carbono, generalmente en el momento de la cosecha”, dijo Lewis. “Los cambios en la gestión de la tierra pueden provocar aumentos o disminuciones en el carbono del suelo, creando un nuevo equilibrio. El cambio climático también puede cambiar este equilibrio. El cultivo de carbono puede considerarse exitoso cuando la cantidad neta de carbono en el suelo capturado o secuestrado excede la cantidad perdida.

Lewis dijo que para estimar con precisión el almacenamiento o las existencias de carbono del suelo, se deben recolectar muestras de suelo a una profundidad que determine la densidad aparente y el carbono orgánico utilizando un método de combustión en seco.

“La densidad aparente es necesaria para convertir el porcentaje de carbono orgánico en una cantidad real de carbono en el suelo, una reserva”, dijo. “La profundidad de la recolección de la muestra dependerá de la profundidad del suelo y del historial de la cosecha. Es probable que haya profundidades más profundas donde hay mayor potencial de almacenamiento.

Lewis dijo que otro método para estimar el almacenamiento de carbono es a través de un enfoque de modelado basado en prácticas de gestión implementadas dentro de una operación agrícola.

“Los resultados del modelo deben luego verificarse mediante pruebas de laboratorio”, dijo.

En total, el Servicio de Conservación de Recursos Naturales (NRCS) del Departamento de Agricultura de EE. UU. Ha identificado al menos 32 prácticas de conservación en granjas conocidas por mejorar la salud del suelo y secuestrar carbono. Estas prácticas también brindan otros beneficios en relación con la retención de agua, la función hidrológica, la biodiversidad y la resiliencia.

Banco en un banco de carbono

“Recientemente, ha habido discusiones sobre la creación de un ‘banco de carbono’ en el USDA que compraría y vendería créditos de carbono de los agricultores”, dijo Outlaw. “Los créditos podrían luego venderse a empresas que necesiten compensar sus emisiones”.

Este concepto, que ha recibido el apoyo de numerosos grupos agrícolas, alimentarios, forestales y ambientales, también ofrece adaptaciones para los primeros usuarios que han sido pioneros en las prácticas de secuestro de carbono.

“No ha habido un esfuerzo de tope y comercio a nivel nacional aquí en los EE. UU. Durante más de una década, pero actualmente parece haber una demanda creciente de compensaciones de carbono”, dijo Outlaw. “Ya hay una serie de mercados de crédito privados o programas de pago de carbono bajo contemplación o desarrollo. Esto parece respaldar la idea de que el cultivo de carbono podría ser una forma de que los agricultores generen ingresos adicionales “.

Sin embargo, para que el marco general de cultivo de carbono sea exitoso, necesitaría incluir políticas sólidas, asociaciones público-privadas, metodologías de cuantificación precisas y financiamiento de apoyo para implementar de manera eficiente soluciones directas y basadas en la ciencia, dijo Outlaw.

“También tendrá que hacerse a una escala en la que podamos lograr una captura de carbono medible que promueva la agricultura regenerativa centrada en crear y mantener suelos saludables que absorban y almacenen carbono”, dijo.

¿Es sostenible la agricultura de carbono?

El jurado aún está deliberando sobre si el cultivo de carbono puede ser sostenible a largo plazo.

“Hay muchas barreras técnicas y regulatorias que superar, así como las preocupaciones de algunos ambientalistas de que incluso su implementación generalizada no reducirá sustancialmente las emisiones de gases de efecto invernadero o proporcionará solo una solución temporal”, dijo Outlaw.

Dijo que también existe la preocupación de que la agricultura de carbono beneficiará principalmente a algunas regiones agrícolas. Además, es posible que muchos agricultores no puedan asumir el costo de implementar medidas beneficiosas para el medio ambiente sin algún tipo de ayuda financiera.

Algunos agricultores han podido recibir pagos del gobierno del Programa de Administración de Conservación de NRCS para cubrir los costos de implementar ciertas medidas de conservación. Sin embargo, esta financiación está limitada por la factura agraria y no hay garantía a largo plazo sobre la continuidad de los pagos.

“En este momento, realmente no hay forma de saber si el cultivo de carbono sería una forma eficaz de combatir el cambio climático, pero no hay duda de que hay muchas formas de realizar cambios en la gestión de la tierra que mejorarían la salud del suelo y beneficiarían al medio ambiente. “, dijo el forajido.

¿Funcionará la agricultura de carbono para mí?

Los estudios de secuestro de carbono orgánico del suelo muestran que el cinturón del maíz, con su buen suelo, clima templado y precipitaciones fiables, es una de las mejores perspectivas para un cultivo de carbono viable. Además, las regiones del sur de los Estados Unidos con largas temporadas de cultivo y lluvias suficientes, así como aquellas con riego sustancial, ofrecen oportunidades viables para el cultivo de carbono.

“Es probable que el cultivo de carbono sea un desafío mayor para los agricultores en las áreas cálidas y secas del país”, dijo Outlaw. “Es por eso que parece haber apoyo para un sistema voluntario que toma en cuenta las diferencias climáticas al proporcionar una gama de opciones entre las que los agricultores y ganaderos pueden elegir para determinar el mejor programa para sus tierras”.

El USDA tiene una herramienta web llamada COMET-Farm para ayudar a los agricultores interesados ​​en la transición a las prácticas de secuestro de carbono. La herramienta proporciona una huella de carbono aproximada a partir de datos proporcionados por el usuario y permite a los agricultores analizar diferentes escenarios de gestión de la tierra para ver cuál podría funcionar mejor para ellos. También lo guía a través de la descripción de las prácticas de manejo de granjas y ranchos, incluidos escenarios alternativos de manejo futuro.

Una vez completado, se genera un informe que compara los cambios de carbono y las emisiones de gases de efecto invernadero entre las prácticas de gestión actuales y los escenarios futuros.

“Como economista y persona que ha pasado muchos años en la agricultura, mi consejo es que los productores hagan sus deberes y sopesen los pros, los contras y los costos de la agricultura de carbono con sus posibles beneficios económicos y de otro tipo para sus operaciones, y luego decidan si funciona. para ellos ”, dijo Outlaw.