¿Es una maldición ambiental o podría salvarnos?  – Blog de la revista Horizon

¿Es una maldición ambiental o podría salvarnos? – Blog de la revista Horizon

agosto 12, 2021 0 Por RenzoC

Más de 150 años después de que el autor francés Jules Verne publicara sus Veinte mil leguas de viaje submarino, el cuento clásico de la exploración del mar profundo, sabemos menos sobre las profundidades del mar que sobre la superficie de la luna. Áreas del tamaño de enormes continentes y ubicadas a miles de metros por debajo de la superficie del agua permanecen ocultas para nosotros. Pero ahora resulta que pueden tener una clave para abordar el cambio climático.

Las tecnologías como las baterías de automóviles eléctricos, las turbinas eólicas y los paneles solares requieren tipos raros de recursos que se pueden encontrar en el lecho marino. Sin embargo, al mismo tiempo, extraerlos podría representar una maldición ambiental, y algunos científicos advierten que podría dañar ecosistemas de aguas profundas de los que sabemos poco e incluso interrumpir los procesos oceánicos.

Sin embargo, las empresas están avanzando a toda velocidad con la minería en aguas profundas. Aproximadamente 30 empresas tienen actualmente permisos para explorar el fondo del Océano Pacífico, y gigantes como la empresa de defensa y aeroespacial Lockheed Martin y la draga belga DEME realizan sus propios movimientos en la minería de aguas profundas.

Extracción

La empresa holandesa de tecnología marítima Royal IHC participa en esta nueva carrera. Tiene una amplia experiencia en industrias como el dragado y la construcción en alta mar y ahora se está diversificando hacia la minería en aguas profundas. “Es muy lógico que construyamos equipos de minería de aguas profundas. Está vinculado a las áreas en las que hemos estado operando durante más de cien años ”, dijo Laurens de Jonge, gerente de minas marinas de Royal IHC.

En los últimos años han desarrollado la tecnología necesaria para minar a grandes profundidades. Su objetivo actual es la extracción de pequeños grupos de recursos denominados nódulos polimetálicos. Por lo general, tienen entre 1 y 15 cm de ancho, entre el tamaño de una pelota de golf y una papa grande. Contienen metales y minerales que son críticos para tecnologías como baterías o turbinas eólicas.

Estos pequeños bultos ensucian el fondo del mar profundo en algunas áreas, pero criarlos de manera rentable puede ser un desafío. Esto es algo que Royal IHC ha explorado en varios proyectos europeos, el último de los cuales se llamó Blue Nodules.

«No es tan romántico como los viajes submarinos sobre los que puedes leer en Julio Verne», dijo de Jonge. «La logística es lo más difícil, porque necesitamos expandir estas operaciones para que la minería se pueda hacer a escala industrial».

«Estamos operando en un agujero negro de la información y necesitamos hacer mucha más ciencia antes de que podamos decidir si permitimos la minería comercial a gran escala allí».

Dra. Diva Amon, bióloga

El proceso comienza con un submarino no tripulado unido a un barco en la superficie. Este submarino extrae hidráulicamente los nódulos empujándolos hacia arriba y luego succionándolos en un gran tubo que los lleva a la superficie, a 5.000 metros de altura. Allí, los nódulos se recogen en el barco y se separan lo más posible del agua y los sedimentos antes de ser transportados a tierra.

Suena bastante simple, pero toda la cadena puede resultar frágil. En abril de este año, el robot Patania II de 25 toneladas, de la minera GSR, también involucrada en Blue Nodules, se quedó atascado en el Pacífico. Y este no es el único peligro. «El tubo debe tener un flujo constante», dijo de Jonge. «Si hay una interrupción puede convertirse en un drama, porque todas las rocas y sedimentos recogidos en el tubo de 5.000 metros de largo volverán a caer».

Otro problema ocurre cuando los nódulos se transportan a otros vasos. El agua y los sedimentos restantes pueden comprimirse y comenzar a acumularse en la bodega del barco, lo que hace que los barcos caigan hacia un lado o incluso vuelquen.

Nuevas especies

Mientras tanto, los investigadores se preguntan no solo si podemos extraer a tales profundidades, sino si deberíamos hacerlo. La Dra. Diva Amon es una bióloga marina de Trinidad que se especializa en las profundidades del océano y está estudiando si la minería podría causar daños. El Dr. Amon señala que las profundidades marinas son una de las pocas áreas en gran parte inexploradas en la tierra. «Cada vez que bajas, encuentras nuevas especies y hábitats», dijo. «Es algo grandioso ser parte de esto».

Las áreas donde puede tener lugar la minería en aguas profundas están en gran parte inexploradas y, a menudo, contienen muchas especies desconocidas. En el proyecto Scan-Deep, el Dr. Amon intentó indexar algunos de estos en el área Clarion-Clipperton, una parte del Océano Pacífico de 4,5 millones de kilómetros cuadrados, aproximadamente la mitad del tamaño de los Estados Unidos, con profundidades de hasta 5.500 metros.

La minería submarina puede tener lugar en esta vasta área, por lo que el Dr. Amon y sus colaboradores buscaron mapear la megafauna que vive allí. «Me concentro en animales de más de dos centímetros», dijo el Dr. Amón. «Los analizamos de dos maneras: recolectando imágenes o videos de las profundidades del océano y recolectando muestras de los especímenes».

Esencialmente, un submarino no tripulado o un ROV se sumerge en el área y recopila imágenes de especímenes en el fondo del océano, o incluso toma algunas. Junto a otros equipos de todo el mundo, la Dra. Amon y sus colaboradores sintetizaron la megafauna de la zona.

Cuando uno piensa en las profundidades del mar, a menudo aparece la imagen del rape, el aterrador pez dentado con una luz en la cabeza que utiliza para cazar. Pero los animales que el Dr. Amun y otros han recolectado son un poco menos aterradores. «Los peces se asustan fácilmente con el submarino», dijo. «Por eso estudio principalmente invertebrados como esponjas o corales».

Sin embargo, los resultados fueron bastante impresionantes. Hasta el 80% de la megafauna identificada durante la búsqueda eran especies nuevas, lo que refleja lo poco que sabemos de la zona. El Dr. Amun y sus colaboradores también descubrieron campos de fósiles en el fondo del mar, que contenían huesos de ballena, dientes de tiburón y restos de especies extintas.

El área Clarion-Clipperton es uno de los puntos más profundos del Océano Pacífico. Crédito de la imagen: Horizon

Calabozo

En este ecosistema especial estamos a punto de dedicarnos a la minería, que según el Dr. Amon representa una operación delicada. «Tenemos algunos píxeles de información sobre estos lugares», dijo. “A menudo somos las primeras personas en ir allí. Estás luchando por ver qué vive allí, y mucho menos por comprender la ecología de estos ecosistemas. Estamos operando en un agujero negro de la información y necesitamos hacer mucha más ciencia antes de que podamos decidir si permitimos la minería comercial a gran escala allí ».

El Dr. Amon señala que los experimentos de minería en aguas profundas son buenos porque brindan más información. Pero que necesitaríamos al menos otros diez años de investigación antes de que podamos permitir razonablemente la minería a escala comercial.

Según el Dr. Amun, la minería podría dañar las profundidades marinas de varias formas. Los vehículos podrían destruir la parte superior del fondo marino, provocando una inevitable pérdida de vidas entre los animales presentes. Más importante aún, los robots también podrían emitir columnas de sedimento, que podrían cubrir la fauna en el área alrededor del sitio de la mina.

«El océano está muy interconectado», dijo el Dr. Amón. “A menudo ni siquiera sabemos cómo funcionan las corrientes allí. Hay muchas incógnitas. Puede haber impactos tóxicos o sedimentos. ¿Se verá afectada la pesca? ¿Tendrá un impacto en el secuestro de carbono? Estas son grandes preguntas, y no se trata solo de los impactos directos, sino también de los indirectos. Estas grandes preguntas significan que deberíamos avanzar como medida de precaución ‘.

Mientras tanto, el proyecto Blue Nodules ha estado probando el impacto ambiental de las minas submarinas. Aquí se enfocaron en las columnas de sedimentos que podría causar. Investigadores del socio del proyecto, el Royal Netherlands Institute for Sea Research, crearon una red de sensores en un área y luego probaron hasta dónde se extenderían las plumas. «Queremos limitar la propagación de la pluma para que no dañe un área más grande», dijo de Jonge. «Los modelamos y probamos y logramos reducir su propagación».

prueba

Mientras tanto, la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA), una organización fronteriza con la ONU, está discutiendo las reglas para la minería en aguas profundas, que se espera que se definan en los próximos dos años. Científicos como el Dr. Amon, pero también empresas como Royal IHC, están testificando para tratar de definir un marco en el que pueda tener lugar la experimentación y quizás incluso la minería comercial a gran escala.

Según de Jonge, necesitaremos algunos años más de pruebas, con la tecnología lista para la minería alrededor de 2025. Mucho antes del período de prueba de diez años sugerido por Amon.

«Estoy en contra de la minería en aguas profundas si hay alternativas que nos den los recursos que necesitamos», dijo de Jonge. «A veces lo llamamos el dilema verde, porque la humanidad depende de estos recursos si quiere sobrevivir al cambio climático».

«Creo que es muy racional pedir una pausa en la transición de la exploración a la explotación comercial», dijo el Dr. Amón. «Eso no significa que debamos detener la formulación de políticas o la ciencia, pero la minería comercial sería un error en esta etapa dada la escasez de información que tenemos».

La investigación en este artículo fue financiada por la UE. Si te gustó este artículo, considera compartirlo en las redes sociales.