La depresión probablemente no sea causada por un desequilibrio químico en el cerebro

La depresión probablemente no sea causada por un desequilibrio químico en el cerebro

julio 24, 2022 0 Por RenzoC



Durante tres décadas, la gente se ha visto inundada de información que sugiere que la depresión es causada por un «desequilibrio químico» en el cerebro, es decir, un desequilibrio de una sustancia química cerebral llamada serotonina. Sin embargo, nuestra última revisión de investigación muestra que la evidencia no respalda esto.

Aunque se propuso por primera vez en la década de 1960, la teoría de la depresión de la serotonina comenzó a ser ampliamente promovida por la industria farmacéutica en la década de 1990 en asociación con sus esfuerzos por comercializar una nueva línea de antidepresivos, conocida como inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina o ISRS. La idea también ha sido respaldada por instituciones oficiales como la Asociación Estadounidense de Psiquiatría, que siempre le dice al público que «las diferencias en ciertas sustancias químicas en el cerebro pueden contribuir a los síntomas de la depresión».

Innumerables médicos han repetido el mensaje en todo el mundo, en sus prácticas privadas y en los medios de comunicación. La gente aceptaba lo que le decían. Y muchos comenzaron a tomar antidepresivos porque pensaron que tenían algún problema en el cerebro que necesitaba un antidepresivo para solucionarlo. Durante el período de este impulso de marketing, el uso de antidepresivos se disparó dramáticamente y ahora se recetan a uno de cada seis adultos en Inglaterra, por ejemplo.

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Durante mucho tiempo, algunos académicos, incluidos algunos psiquiatras destacados, han sugerido que no hay pruebas satisfactorias que respalden la idea de que la depresión es el resultado de niveles anormalmente bajos o inactivos de serotonina. Otros continúan apoyando la teoría. Sin embargo, hasta ahora no ha habido una revisión exhaustiva de la investigación sobre la serotonina y la depresión que pueda sacar conclusiones firmes en un sentido u otro.

A primera vista, el hecho de que los antidepresivos del tipo ISRS actúen sobre el sistema serotoninérgico parece apoyar la teoría serotoninérgica de la depresión. Los ISRS aumentan temporalmente la disponibilidad de serotonina en el cerebro, pero esto no implica necesariamente que la depresión sea causada por el efecto opuesto.

Hay otras explicaciones para los efectos de los antidepresivos. De hecho, los ensayos de medicamentos muestran que los antidepresivos apenas se diferencian de un placebo (píldora ficticia) cuando se trata de tratar la depresión. Además, los antidepresivos parecen tener un efecto generalizado de adormecimiento de las emociones que puede influir en el estado de ánimo de las personas, aunque no sabemos cómo o qué ocurre este efecto.

Primera revisión completa

Se ha realizado una amplia investigación sobre el sistema serotoninérgico desde la década de 1990, pero antes no se había recopilado sistemáticamente. Llevamos a cabo una revisión «paraguas» que implicó identificar y cotejar sistemáticamente los resúmenes existentes de evidencia de cada una de las principales áreas de investigación sobre la serotonina y la depresión. Aunque ha habido revisiones sistemáticas de campos individuales en el pasado, ninguna ha combinado la evidencia de todos los diferentes campos que adoptan este enfoque.

Un área de investigación que incluimos fue la investigación que comparaba los niveles de serotonina y sus productos de descomposición en la sangre o el líquido cerebral. En general, esta investigación no mostró una diferencia entre las personas con depresión y aquellas sin depresión.

Otra área de investigación se ha centrado en los receptores de serotonina, que son proteínas ubicadas en los extremos de los nervios a las que se une la serotonina y que pueden transmitir o inhibir los efectos de la serotonina. La investigación sobre el receptor de serotonina más comúnmente estudiado ha sugerido que no hubo diferencia entre las personas con depresión y las personas sin depresión, o que la actividad de la serotonina en realidad aumentó en las personas con depresión, lo contrario de la predicción de la teoría de la serotonina.

La investigación sobre el «transportador» de serotonina, es decir, la proteína que ayuda a acabar con el efecto de la serotonina (esta es la proteína sobre la que actúan los ISRS), también ha sugerido que, de ser así, hubo un aumento de la actividad de la serotonina en las personas con depresión. Sin embargo, estos resultados pueden explicarse por el hecho de que muchos participantes en estos estudios habían usado o estaban usando antidepresivos.

También revisamos la investigación que exploró si se puede inducir la depresión en voluntarios mediante la reducción artificial de los niveles de serotonina. Dos revisiones sistemáticas de 2006 y 2007 y una muestra de los diez estudios más recientes (en el momento en que se realizó la investigación actual) encontraron que la reducción de la serotonina no causó depresión en cientos de voluntarios sanos. Una de las revisiones mostró evidencia muy débil de un efecto en un pequeño subgrupo de personas con antecedentes familiares de depresión, pero esto solo involucró a 75 participantes.

Estudios muy amplios en los que participaron decenas de miles de pacientes han analizado la variación genética, incluido el gen que contiene las instrucciones para fabricar el transportador de serotonina. No encontraron diferencias en la frecuencia de variedades de este gen entre personas con depresión y controles sanos.

Aunque un famoso estudio antiguo encontró una relación entre el gen transportador de serotonina y los eventos estresantes de la vida, estudios más amplios y completos sugieren que tal relación no existe. Sin embargo, los eventos estresantes de la vida en sí mismos tuvieron un fuerte efecto sobre el riesgo posterior de desarrollar depresión.

Algunos de los estudios de nuestro resumen que incluyeron a personas que estaban tomando o habían tomado antidepresivos en el pasado mostraron que los antidepresivos en realidad pueden reducir la concentración o la actividad de la serotonina.

No respaldado por evidencia

La teoría de la depresión de la serotonina ha sido una de las teorías biológicas más influyentes y mejor estudiadas sobre los orígenes de la depresión. Nuestro estudio muestra que esta opinión no está respaldada por evidencia científica. También desafía la base para el uso de antidepresivos.

Se cree que la mayoría de los antidepresivos actualmente en uso actúan a través de sus efectos sobre la serotonina. Algunos también afectan la norepinefrina química del cerebro. Pero los expertos están de acuerdo en que la evidencia de la participación de la norepinefrina en la depresión es más débil que la de la serotonina.

No existe otro mecanismo farmacológico aceptado para explicar cómo los antidepresivos pueden afectar la depresión. Ya sea que los antidepresivos ejerzan sus efectos como placebos o adormeciendo las emociones, no es seguro que hagan más bien que mal.

Aunque ver la depresión como un trastorno biológico puede parecer que reduce el estigma, de hecho, la investigación ha demostrado lo contrario, y también que las personas que creen que su propia depresión se debe a un desequilibrio químico son más pesimistas acerca de sus posibilidades de curación.

Es importante que la gente sepa que la idea de que la depresión resulta de un “desequilibrio químico” es hipotética. Y no entendemos qué le hacen al cerebro la elevación temporal de la serotonina u otros cambios bioquímicos producidos por los antidepresivos. Concluimos que es imposible decir que vale la pena tomar antidepresivos ISRS, o incluso que sea completamente seguro.

Si está tomando antidepresivos, es muy importante que no deje de tomarlos sin antes hablar con su médico. Pero las personas necesitan toda esta información para tomar decisiones informadas sobre si tomar o no estos medicamentos.

Artículo de Joanna Moncrieff, profesora clínica, psiquiatría crítica y social, UCL, y Mark Horowitz, investigador clínico en psiquiatría, UCL.

Este artículo se vuelve a publicar de The Conversation bajo una licencia Creative Commons. Lea el artículo original.