La pérdida de neuronas, no la falta de sueño, hace que los pacientes de Alzheimer se sientan somnolientos

La pérdida de neuronas, no la falta de sueño, hace que los pacientes de Alzheimer se sientan somnolientos

abril 5, 2022 0 Por RenzoC

El letargo que experimentan muchos enfermos de Alzheimer no se debe a la falta de sueño, sino a la degeneración de un tipo de neurona que nos mantiene despiertos, según un estudio que también confirma que la proteína tau está detrás de esa neurodegeneración.

Los hallazgos del estudio contradicen la noción común de que los pacientes de Alzheimer duermen durante el día para compensar una mala noche de sueño y apuntan hacia terapias potenciales para ayudar a estos pacientes a sentirse más despiertos.

Los datos provinieron de los participantes del estudio que eran pacientes del Centro de Memoria y Envejecimiento de UC San Francisco y se ofrecieron como voluntarios para controlar su sueño con electroencefalograma (EEG) y donar sus cerebros después de su muerte.

Ser capaz de comparar los datos del sueño con vistas microscópicas de su tejido cerebral post-mortem fue la clave para responder una pregunta que los científicos han estado considerando durante años.

«Pudimos probar lo que apuntaba nuestra investigación anterior: que en los pacientes de Alzheimer que necesitan dormir la siesta todo el tiempo, la enfermedad ha dañado las neuronas que los mantienen despiertos», dijo Grinberg, un neuropatólogo que, junto con el psiquiatra Thomas Neylan, MD, es autor principal del estudio, que aparece en la edición del 4 de abril de 2022 de JAMA Neurology.

“No es que estos pacientes estén cansados ​​durante el día porque no durmieron por la noche”, anotó Grinberg. «Es que el sistema en su cerebro que los mantendría despiertos se ha ido».

El fenómeno contrario ocurre en pacientes con otras enfermedades neurodegenerativas, como la parálisis supranuclear progresiva (PSP), que también fueron incluidos en el estudio. Esos pacientes tienen daños en las neuronas que los hacen sentir cansados, por lo que no pueden dormir y se ven privados de sueño.

El equipo de Grinberg desarrolló la hipótesis de que los pacientes de Alzheimer tenían problemas para permanecer despiertos, tras descubrir un conjunto de neuronas que nos mantienen despiertos y que se ven afectadas en el Alzheimer desde el inicio de la enfermedad.

«Puede pensar en este sistema como un interruptor con neuronas que promueven la vigilia y neuronas que promueven el sueño, cada una vinculada a las neuronas que controlan los ritmos circadianos», dijo Joseph Oh, estudiante de medicina y uno de los autores principales. «Finalmente, con este tejido post mortem, hemos podido confirmar que este interruptor, que se sabe que existe en animales modelo, también existe en humanos y gobierna nuestros ciclos de sueño y vigilia».

«Neuronas extremadamente inteligentes» interrumpidas por proteínas tau

Oh describe estas neuronas como «extremadamente inteligentes» porque pueden producir una variedad de neurotransmisores y pueden excitar, inhibir y modular otras células nerviosas.

“Es una pequeña cantidad de neuronas, pero sus capacidades computacionales son increíbles”, dijo Oh. «Cuando estas células se ven afectadas por una enfermedad, pueden tener un gran efecto en el sueño».

Para determinar qué está contribuyendo a la degradación de estas neuronas en el Alzheimer, los investigadores observaron los cerebros de 33 pacientes con Alzheimer, 20 con PSP y 32 voluntarios que habían tenido cerebros sanos hasta el final de la vida.

El equipo midió las cantidades de dos proteínas a menudo asociadas con el proceso neurodegenerativo: beta amiloide y tau. Cuál de los dos está más involucrado en la interrupción del sueño ha sido una pregunta de larga data, y la mayoría de los investigadores atribuyen los problemas del sueño a la acumulación de beta-amiloide.

Durante el sueño, el cerebro elimina la beta amiloide que se acumula durante el día. Cuando no podemos dormir, se acumula. Entonces, dijo Neylan, dado que los pacientes con PSP nunca duermen, esperaba ver mucha proteína en sus cerebros.

“Pero resulta que no tienen ninguno”, dijo. «Estos hallazgos confirman con evidencia directa que tau es un impulsor crítico de los trastornos del sueño».

En los pacientes con PSP, dijo Grinberg, esta comprensión puso patas arriba el paradigma del tratamiento.

“Vemos que estos pacientes no pueden dormir porque no hay nada que les diga a las neuronas “despiertas” que se apaguen”, dijo. «Ahora, en lugar de tratar de inducir a estas personas a dormir, la idea es apagar el sistema que los mantiene despiertos».

El ensayo clínico está dando esperanza a los pacientes

Esa idea se está probando actualmente en un ensayo clínico de pacientes con PSP, utilizando un tratamiento que se enfoca específicamente en el sistema ‘despierto’ hiperactivo que evita que estos pacientes duerman. Este enfoque contrasta con el tratamiento tradicional de prueba y error con medicamentos para dormir.

A la cabeza de ese ensayo está Christine Walsh, PhD, la otra autora principal del estudio, que también ha trabajado en el estudio durante una década. Tras señalar que la PSP y el Alzheimer se encuentran en los extremos opuestos del espectro de trastornos del sueño, dijo que espera que la investigación conduzca a nuevas formas de tratar los trastornos del sueño provocados por la neurodegeneración.

Los tratamientos para el alzhéimer podrían ajustarse según las necesidades del paciente, potenciando el sistema de «vigilia» mientras se reduce el sistema de «sueño», dijo Walsh, quien junto con Grinberg es miembro del Instituto Weill de Neurociencias de la UCSF.

El ensayo de PSP todavía está en marcha, y Walsh es muy optimista de que este nuevo enfoque tendrá mejores resultados que los medicamentos actuales para las personas con cualquiera de las dos afecciones. Sobre la base de los hallazgos del estudio publicados hoy, dijo: «Tenemos incluso más esperanzas de que podamos marcar una diferencia en la vida de estos pacientes».

Autores: Otros autores del estudio incluyen a Kamalini Ranashinge, Mihovil Mladinov, Felipe L. Pereira, Catherine Petersen, Neus Falgàs, Tia Lamore, Rakin Nasar, Caroline Lew, Song Li, Quentin Coppola, Natalie Pandher, Hilary Heuer, Salvatore Spina, William Seeley, Joel Kramer, Gil Rabinovici, Adam L. Boxer y Bruce L. Miller, todos de UCSF. Para otros autores, consulte el estudio.

Fondos: Este trabajo fue apoyado por las subvenciones R01AG060477, R01 AG064314, R01 AG038791, U54NS092089, K24 AG053435, K08AG058749 y K23AG038357 del NIH y Rainwater Charity Foundation.

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