Los depósitos de cuevas antiguas revelan nuestro futuro climático – Blog de la revista Horizon

Los depósitos de cuevas antiguas revelan nuestro futuro climático – Blog de la revista Horizon

septiembre 9, 2021 0 Por RenzoC

Cada familia tiene esas historias que se transmiten de generación en generación. Algunos tienen que ver con la historia, otros con un individuo en particular. Pero muchos de ellos tienen que ver con el tiempo.

Ya sea cuando siempre llegan los monzones o qué mes trae el clima más frío, estas historias contribuyen a la memoria del clima de la sociedad. “Debido a que esta información ayuda a que el clima sea predecible, es muy útil, por ejemplo, para un agricultor que planta cultivos”, dijo el Dr. Sebastian Breitenbach, paleoclimatólogo de la Universidad de Northumbria.

El problema es que el cambio climático está causando estragos en los patrones climáticos normales, lo que hace que nuestra memoria climática sea menos confiable. “Históricamente, la sociedad puede hacer frente al cambio climático, como una sequía, que dura solo un par de años”, agregó el Dr. Breitenbach. “Pero cuando la interrupción continúa por mucho tiempo, es cuando tendemos a meternos en problemas”.

Para evitar tales problemas, la sociedad necesita una memoria climática que se remonta no a generaciones, sino a milenios.

Y tener ese tipo de memoria significa pasar a la clandestinidad.

En una investigación cuantitativa

Cuando se trata de acceder a la historia del clima de la Tierra, llamada información paleoclima, las cuevas tienen mucho que decir.

Las cuevas son ricas en depósitos como estalactitas y estalagmitas. Estos depósitos, llamados espeleotemas, se forman a medida que el agua desciende lentamente de la superficie.

“Gota a gota, en el transcurso de miles, o incluso millones de años, estos depósitos crecen y cada capa mantiene un registro de su composición química”, dijo el Dr. Breitenbach. “Como resultado, los espeleotemas sirven como excelentes repositorios climáticos y son vitales para comprender cómo varía el clima y cómo responde el medio ambiente en escalas de tiempo estacionales o milenarias”.

Para reconstruir el clima y el medio ambiente del pasado, los paleoclimatólogos utilizan los llamados indicadores proxy, medidas indirectas que les permiten detectar variaciones en las precipitaciones, la vegetación o eventos extremos como la sequía.

Entonces, ¿qué significa esto realmente?

Para averiguarlo, le pedimos al Dr. Breitenbach que explicara: “Utilizando proxies, puedo decirles si hace 300.000 años el clima era más cálido, más frío, más húmedo o más seco que el de hoy”, dijo. “Lo que no puedo decirte es qué tan caliente, frío, húmedo o seco estaba”.

Para obtener este tipo de información, que es cuantitativa, el Dr. Breitenbach necesita proxies más complejos. Afortunadamente, a través del proyecto QUEST, ayudó a desarrollar una serie de nuevos proxies capaces de extraer exactamente este tipo de información de los espeleotemas.

Por ejemplo, uno de estos nuevos proxies examina compuestos químicos específicos que se pueden encontrar en un depósito de cueva. “ Uno de estos compuestos solo se produce cuando se produce un incendio sobre la cueva ”, señaló el Dr. Breitenbach. “Cuando encontramos este compuesto en espeleotemas, podemos reconstruir cuándo se han producido incendios en el pasado, su gravedad y frecuencia”.

Breitenbach y su equipo también desarrollaron proxies para identificar cambios pasados ​​en la vegetación. “Este tipo de información cuantitativa es fundamental para hacer que el registro de espeleotemas sea más útil para los modeladores climáticos y los encargados de formular políticas”, agregó.

Mira al pasado para predecir el futuro

El Dr. Breitenbach no está solo en su búsqueda por obtener información más detallada del registro de espeleotemas. De hecho, se están llevando a cabo investigaciones similares en cuevas de todo el mundo.

“Debido a que reconstruir climas pasados ​​es un desafío, siempre estamos buscando formas nuevas y más confiables de extraer información de archivos geológicos”, dijo Anna Nele Meckler, profesora de la Universidad de Bergen e investigadora del proyecto FluidMICS.

El profesor Meckler está particularmente interesado en obtener información sobre las temperaturas que pasan los espeleotemas. Esto se debe a que, según el prof. Meckler, tener esa información podría enseñarnos mucho sobre el cambio climático y el impacto que los gases de efecto invernadero tienen en nuestro clima.

“Queremos entender qué tan sensible fue la temperatura a los cambios pasados ​​en el CO22 atmosférico, cómo se relacionaron los cambios de temperatura en diferentes regiones y qué tan rápido ocurrieron estas respuestas”, dijo.

Para obtener esta información, la Prof. Meckler y su equipo están desarrollando un proceso capaz de determinar la densidad de pequeñas cantidades de agua presentes en los espeleotemas. “Dado que la densidad del agua está relacionada con la temperatura en el momento en que el agua quedó atrapada en la roca, puede decirnos mucho sobre qué tan caliente o fría estaba en un momento dado”, agregó.

Extiende nuestra memoria climática

Aunque cada uno está trabajando en diferentes cuevas y en diferentes partes del mundo, los tres investigadores están trabajando para ampliar nuestra memoria climática.

“Dado que el cambio climático nos está trasladando rápidamente a un territorio desconocido, necesitamos con urgencia comprender mejor cómo podría reaccionar el sistema climático actual”, dijo el prof. Meckler. “Como mínimo, podemos acceder a estados y transiciones climáticos pasados ​​y utilizar esta información para mejorar nuestra capacidad de predecir lo que está por venir”.

“Si no conocemos el pasado, ¿cómo podemos evaluar qué tan vulnerables somos al futuro?”, Pregunta el Dr. Breitenbach? “Con las técnicas adecuadas, los espeleotemas pueden arrojar luz sobre este pasado, dándonos la capacidad de predecir y adaptarnos a lo que sucederá”.

La investigación en este artículo fue financiada por la UE. Si te gustó este artículo, considera compartirlo en las redes sociales.