Nuevo depredador dientes de sable precede a los gatos por millones de años

Nuevo depredador dientes de sable precede a los gatos por millones de años

marzo 16, 2022 0 Por RenzoC

El fósil, que se encuentra en la colección de paleontología de The Nat, ofrece una ventana a cómo era la Tierra durante el período Eoceno, hace más de 40 millones de años. El espécimen incluye una mandíbula inferior y dientes bien conservados, lo que nos brinda nueva información sobre el comportamiento y la evolución de algunos de los primeros mamíferos en tener una dieta basada exclusivamente en carne.

“Hoy en día, la capacidad de comer una dieta basada únicamente en carnes, también llamada hipercarnivoría, no es poco común. Los tigres lo hacen, los osos polares pueden hacerlo. Si tienes un gato doméstico, es posible que incluso tengas un hipercarnívoro en casa. Pero hace 42 millones de años, los mamíferos apenas estaban descubriendo cómo sobrevivir solo con carne ”, dijo la Dra. Ashley Poust, investigadora postdoctoral en The Nat. «Un gran avance fue desarrollar dientes especializados para cortar carne, que es algo que vemos en este espécimen recién descrito».

Este primitivo depredador carnívoro es parte de un misterioso grupo de animales llamados Machaeroidines. Ahora completamente extintos, no estaban estrechamente relacionados con los carnívoros vivos de hoy. “Sabemos muy poco sobre las machaeroidinas, por lo que cada nuevo descubrimiento amplía enormemente nuestra imagen de ellas”, dijo el coautor, el Dr. Shawn Zack, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Arizona. «Este fósil de Diegoaelurus relativamente completo y bien conservado es especialmente útil porque los dientes nos permiten inferir la dieta y comenzar a comprender cómo se relacionan los machaeroidinos entre sí», dijo Zack.

Zack, Poust y su tercer coautor, Hugh Wagner, también de The Nat, nombraron al depredador Diegoaelurus vanvalkenburghae. El nombre honra al condado de San Diego donde se encontró el espécimen y al científico Blaire Van Valkenburgh, ex presidente de la Sociedad de Paleontología de Vertebrados, cuyo trabajo fundamental sobre la evolución de los carnívoros influyó en esta investigación.

Sobre el descubrimiento

D. vanvalkenburghae tenía aproximadamente el tamaño de un gato montés, pero con una barbilla huesuda hacia abajo para proteger sus largos dientes de sable superiores. Habría sido un tipo de cazador poderoso y relativamente nuevo.

«Nada como esto había existido antes en los mamíferos», dijo Poust. «Algunos ancestros de los mamíferos tenían colmillos largos, pero Diegoaelurus y sus pocos parientes representan el primer acercamiento felino a una dieta de carne, con dientes de sable en el frente y dientes de tijera cortantes llamados carnassials en la parte posterior. Es una combinación potente que varios grupos de animales han evolucionado de forma independiente en los millones de años transcurridos desde entonces».

Este animal y sus parientes representan una especie de experimento evolutivo, una primera puñalada al hipercarnivory, un estilo de vida que siguen hoy en día los verdaderos gatos. Con solo un puñado de especímenes fósiles de Wyoming y Asia, las machaeroidinas son tan poco conocidas que los científicos ni siquiera estaban seguros de si había varias especies viviendo en el mismo período de tiempo. «Este hallazgo fósil muestra que las machaeroidinas eran más diversas de lo que pensábamos», dice Zack. “Ya sabíamos que había una forma grande, Apataelurus, que vivía en el este de Utah. Ahora tenemos esta forma más pequeña, y vivió aproximadamente al mismo tiempo. Plantea la posibilidad de que haya más por ahí para encontrar».

Además de esta existencia superpuesta, Poust señala que pueden haber coexistido con otros animales con dientes de sable. “Diegoaleurus, aunque antiguo, es el más reciente de estos depredadores machaeroidinos. Eso lo pone a una distancia sorprendente del momento en que llegaron los siguientes animales con aspecto de gato a América del Norte, los nimravids o falsos gatos dientes de sable”, dijo. “¿Estos grupos alguna vez se encontraron, o incluso compitieron por el espacio y la presa? Todavía no lo sabemos, pero San Diego está demostrando ser un lugar sorprendentemente importante para la evolución de los carnívoros».

Sobre la Formación Santiago

El fósil proviene del condado de San Diego en el sur de California, en un lugar descubierto por primera vez en la década de 1980 por un niño local de 12 años. Desde entonces, el “Sitio de descubrimiento de Jeff” se ha convertido en un importante yacimiento de fósiles dentro de un grupo más grande de rocas llamado Formación Santiago. Se han descubierto fósiles de un ecosistema completo en estas rocas de 42 millones de años, pintando una imagen de un San Diego muy diferente al que conocemos hoy. Aunque en gran medida son inaccesibles, estos importantes yacimientos de fósiles quedan ocasionalmente expuestos por proyectos de construcción y expansiones de carreteras, lo que permite a los científicos de The Nat seguir excavando en busca de pruebas del antiguo pasado tropical de California.

«No solo San Diego estaba más al sur debido a los movimientos de las placas tectónicas, sino que el Eoceno era un mundo más húmedo y cálido», dijo Poust. «Los fósiles de la Formación Santiago nos muestran una California boscosa y húmeda donde diminutos rinocerontes, tapires primitivos y extraños oreodontes herbívoros parecidos a ovejas pastaban bajo los árboles mientras primates y marsupiales inusuales se aferraban al dosel superior. Esta riqueza de especies de presa habría sido una mezcla heterogénea para Diegoaelurus, permitiéndole vivir la vida de un cazador especializado antes que la mayoría de los otros mamíferos».

El artículo “Diegoaelurus, a new machaeroidine (Oxyaenidae) from the Santiago Formation (Uintan tardío) del sur de California y las relaciones de Machaeroidinae, el grupo más antiguo de mamíferos dientes de sable” se publica en PeerJ.

Sobre el modelo 3D

La mandíbula del carnívoro recién nombrado está disponible para ver en 3D de forma gratuita en el sitio web del Museo de Historia Natural de San Diego.

Para acceder a este modelo 3D y verlo en su navegador, vaya a https://3dfiles.sdnhm.org/api/?specimen=38343&name=38343_Dentary_RT&extension=ctm

Acerca del Museo de Historia Natural de San Diego

El Museo de Historia Natural de San Diego (The Nat) es una de las instituciones culturales y científicas más antiguas y respetadas de California. Fundado en 1874 por un pequeño grupo de ciudadanos científicos, el Museo trabaja para preservar y proteger este increíble lugar al que llamamos hogar. El Museo está ubicado en 1788 El Prado, San Diego, CA 92101 en Balboa Park. Para obtener más información, llame al 877.946.7797 o visite sdnat.org. Sigue a The Nat en Gorjeo e Instagram y únase a la discusión en Facebook.

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