¿Por qué no hay colmillos?  Consejos para la caza furtiva Escalas de evolución del elefante

¿Por qué no hay colmillos? Consejos para la caza furtiva Escalas de evolución del elefante

octubre 22, 2021 0 Por RenzoC

WASHINGTON (AP) – Un buen juego de colmillos suele ser una bendición para los elefantes, ya que les permite cavar en busca de agua, quitar la corteza para comer y hacer malabarismos con otros elefantes. Pero durante los episodios de intensa caza furtiva de marfil, esos grandes incisivos se convierten en un obstáculo.

Ahora, los investigadores han identificado cómo años de guerra civil y caza furtiva en Mozambique han llevado a un porcentaje más alto de elefantes que nunca desarrollaron colmillos.

Durante el conflicto de 1977-1992, combatientes de ambos bandos sacrificaron elefantes por marfil para financiar los esfuerzos bélicos. En la región que ahora es el Parque Nacional Gorongosa, alrededor del 90% de los elefantes han muerto.

Es probable que los sobrevivientes compartieran un rasgo clave: la mitad de las hembras no tenían colmillos por naturaleza, simplemente nunca desarrollaron colmillos, mientras que antes de la guerra, menos de una quinta parte no tenían colmillos.

Al igual que el color de los ojos en los humanos, los genes son responsables de que los elefantes hereden los colmillos de sus padres. Aunque la ausencia de colmillos alguna vez fue rara en los elefantes de la sabana africana, se ha vuelto más común, como un color de ojos raro que se está extendiendo.

Después de la guerra, esas hembras supervivientes sin colmillos transmitieron sus genes con resultados esperados, además de sorprendentes. Aproximadamente la mitad de sus hijas no tenían colmillos. Lo más desconcertante es que dos tercios de su descendencia eran hembras.

Los años de agitación «cambiaron la trayectoria de la evolución en esa población», dijo el biólogo evolutivo Shane Campbell-Staton, con base en la Universidad de Princeton.

Con sus colegas, trató de comprender cómo la presión del comercio de marfil había puesto patas arriba la escala de la selección natural. Sus hallazgos fueron publicados el jueves en la revista Science.

Investigadores en Mozambique, incluidos los biólogos Dominique Goncalves y Joyce Poole, observaron los aproximadamente 800 elefantes del parque nacional durante varios años para crear un catálogo de madres y crías.

«Las terneras permanecen con sus madres, al igual que los machos, hasta cierta edad», dijo Poole, director científico y cofundador de la organización sin fines de lucro ElephantVoices.

Poole ya había visto otros casos de poblaciones de elefantes con cantidades desproporcionadamente grandes de hembras sin colmillos después de una intensa caza furtiva, incluso en Uganda, Tanzania y Kenia. «Estaba desconcertado de por qué son las hembras las que no han tenido problemas durante mucho tiempo», dijo Poole, coautor del estudio.

En Gorongosa, el equipo recolectó muestras de sangre de siete elefantes hembras con colmillos y 11 sin colmillos, y luego analizó su ADN en busca de diferencias.

Los datos de la encuesta de elefantes les dieron una idea de dónde buscar: dado que los elefantes con colmillos eran hembras, se centraron en el cromosoma X (las hembras tienen dos cromosomas X; los machos tienen un cromosoma X y uno Y).

También sospecharon que el gen en cuestión era dominante, lo que significa que una mujer solo necesita un gen alterado para quedarse sin colmillos, y que, si se pasa a los embriones masculinos, podría provocar un cortocircuito en su desarrollo.

«Cuando las madres lo transmiten, creemos que es probable que los niños mueran temprano en el desarrollo, un aborto espontáneo», dijo Brian Arnold, coautor y biólogo evolutivo de Princeton.

Su análisis genético reveló dos partes clave del ADN del elefante que creen que desempeñan un papel en la transmisión del rasgo inútil. Los mismos genes están asociados con el desarrollo de los dientes en otros mamíferos.

«Produjeron una fuerte evidencia de los cambios genéticos», dijo Chris Darimont, un científico conservacionista de la Universidad de Victoria en Canadá que no participó en la investigación. El trabajo «ayuda a los científicos y al público a comprender cómo nuestra sociedad puede tener una influencia importante en la evolución de otras formas de vida».

La mayoría de la gente piensa en la evolución como algo que avanza lentamente, pero los humanos pueden pisar el acelerador.

«Cuando pensamos en la selección natural, pensamos que ocurre en el transcurso de cientos o miles de años», dijo Samuel Wasser, biólogo conservacionista de la Universidad de Washington que no participó en la investigación. «El hecho de que esta selección dramática para la ausencia de colmillos se haya realizado durante 15 años es uno de los descubrimientos más sorprendentes».

Ahora los científicos están estudiando qué significan más elefantes sin colmillos para la especie y su entorno de sabana. Su análisis preliminar de muestras fecales sugiere que los elefantes Gorongosa están cambiando su dieta, sin dientes frontales largos para pelar la corteza de los árboles.

«Las hembras sin colmillos comían principalmente pasto, mientras que los animales con colmillos comían más legumbres y plantas leñosas resistentes», dijo Robert Pringle, coautor y biólogo de la Universidad de Princeton. «Estos cambios durarán al menos varias generaciones de elefantes».

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.

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